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坐了近十年的“冷板凳”,这家公司终于与BAT站在了同一条线上

墨客星球
2019年3月7日
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【摘要】:
与一开始就搭上互联网风口一飞冲天的三巨头不同,科大讯飞从最初就一门心思只做智能语音,以至于坐了近十年的“冷板凳”。

2017年11月15日, 中国科技部召开新一代人工智能发展规划暨重大科技项目启动会,宣布成立新一代人工智能发展规划推进办公室,并公布首批国家新一代人工智能开放创新平台名单:百度、阿里巴巴、腾讯、以及科大讯飞。

当时,对于很多已经习惯了中国科技三巨头就是BAT的人来说,科大讯飞这个名字的出现让人有点始料未及。有些人认为科大讯飞会被BAT围剿,有些人将其捧为唯一能与三巨头抗衡的公司。

但其实从实力上来说,那时的科大讯飞已经被称为“中国人工智能第一股”,同时也是亚太地区最大的智能语音与人工智能上市公司。从资历上来说,腾讯是1998年创立,阿里巴巴是1999年,百度是2000年,而科大讯飞则是1999年,与三巨头同属一个时期。因此,科大讯飞会出现在名单上也就不出奇了。

只不过,与一开始就搭上互联网风口一飞冲天的三巨头不同,科大讯飞从最初就一门心思只做智能语音,以至于坐了近十年的“冷板凳”。

1、学霸成长史

既然要讲科大讯飞,自然就离不开它的创始人刘庆峰。

今天,许多媒体都称刘庆峰为“学霸”,据说是因为刘庆峰从小就表现出了极高的数学天赋,还未满6岁时,刘庆峰跟着母亲去市场卖菜,母亲刚刚把菜称完,他就已经把价钱算出来了。

这件事是否真实,很难考证,但如果只看学历,刘庆峰确实是名副其实的学霸。

1983年,13岁的刘庆峰以全县第一的成绩考进了当地名校,同时也是安徽省排名前30强的宣城中学。高考之前,刘庆峰又以优异的成绩获得了清华大学的推荐名额,但由于与自己的志愿不符,这个任性的学霸拒绝了,毅然地选择了参加高考。

1990年,刘庆峰以超出清华学分线40分的成绩,进入了自己理想的大学——中国科技大学,并进入电子工程系开始学习。也正是在这里,刘庆峰第一次接触到了语音技术。

大二那年,刚过完五一假期回到学校的刘庆峰,被一个工程系教授给找上了。他正纳闷教授找自己有什么事,哪知道一问了,就被吓到了。

对方竟然是来邀请他加入中国科技大学的人机语音多媒体实验室!

要知道,即便是在学风相当开放的中科大,要进入实验室,学历最低也要是硕士。可这位教授居然要自己一个大二生加入,为什么?

原来,来找刘庆峰的并不是一般的教授,而是当时中国的著名学者,人机语音通信与数字信号处理专家,王仁华教授。刘庆峰从入学开始,就展露了出色的数学天赋,所以一眼就被王仁华教授相中,希望能将他拉进实验室。

据王仁华教授说,19岁的刘庆峰“数理计算能力强,是个语音技术研究的好苗子。”

当时的刘庆峰,还不知道什么是语音技术,直到他跟着王教授一起走进了大学里的人机语音实验室。刘庆峰后来回忆说“以前我学数学是为了考第一,但不知道它到底怎么用。进了这个实验室后,才发现数学可以用于数字信号处理。这对我是一个很大的触动。”

语音技术,正是最能发挥自己才能的领域。刘庆峰如此想到,决定跟着王仁华教授,加入了实验室。

刘庆峰果然没有不负所望,加入没多久,就做出了成绩。一次,王仁华认为实验室里一个产自日本的语音分析工具效率太低,问刘庆峰能否用两个月时间试着提高一倍。谁知刘庆峰竟然仅花了一个月时间,将效率提高了整整10倍。

王仁华知道自己果然没有看错人,于是让刘庆峰领头,带着团队一起开发语音合成系统。大三时,刘庆峰就带着这套系统,和团队一起参加了国家863计划成果比赛。

最终,刘庆峰开发的语音合成系统,以优良和音质和语音自然度,成了当年比赛中最为轰动的科研成果。

1996年夏天,已经读研的刘庆峰再次带队参加全国“挑战杯”大学生科技作品竞赛。这一次,同样是带着他领头研发的 “语音合成系统”参赛,再次在大赛中引起轰动,毫无争议获得了一等奖。

那一年暑假,刘庆峰就受到了华为邀请,帮其优化114电话语音平台。刘庆峰答应了,并用了两个月,将电话语音做得如同真人语音一样。这段经历,也让刘庆峰下定决心要在语音技术领域继续钻研下去。

1999年,26岁的刘庆峰带着一个总共18人的创业团队,成立了科大讯飞。

 

2、艰难创业

最初,刘庆峰自信满满地认为。据他后来回忆说,当时的自己觉得“过不了两三年,科大讯飞的营收就能突破10亿,甚至100亿。”然而现实与理想之间,拉开了一个巨大的鸿沟。

2000年,科大讯飞的第一款产品“畅言2000”,这是一款能把语音自动转换成文字的软件,让用户可以从繁琐的打字中解放出来。

这样的产品,在当时绝对是划时代的,按理说应该大卖。然而等到真正上市后,结果却令人大跌眼镜,根本没人愿意买。

原因有二,一是因为团队里尽管个个都是高科技人才,却偏偏没有一个懂怎么建渠道,做推广;二是他们正好赶上了国内盗版最猖獗的时候,这边“畅言2000”刚问世,另一边的北京中关村就已经出现了同款“盗版”。

不过刘庆峰也没有气馁,如果大众消费市场行不通,那不如就试试企业服务。没过多久,刘庆峰就拉到了一个大客户——中国电信。

当时,中国电信168电话平台采取的还是人工接听,每天要接收来自全国的电话,业务量非常大,中国电信不得不雇佣大量客服。刘庆峰正是看中了这点,只要采取语音合成技术,就能大幅降低人力成本。如果能拿下安徽电信,让其采用讯飞的产品,至少也有1000多万元营收。如果更幸运点,能推广到全国,那就是上亿的规模了!

但现实再次给了刘庆峰一记狠狠的耳光,尽管实验证明非常成功,安徽电信还是拒绝了与科大讯飞合作,理由很简单:“你们成立时间都不到一年,十几个人的团队,一点经验都没有,拿我们练手啊?我们要合作,也是跟华为那样的大企业合作。”

于是,刘庆峰与成功再一次失之交臂。

但刘庆峰还是不放弃,既然电信愿意与华为这样的企业合作,那我们也与华为合作好了!

前面说过,刘庆峰还在读研时就已经与华为有过合作,根据他的想法,可以试着将科大讯飞的语音合成技术嵌入到华为的系统平台上。

果然,鉴于过去成功经验,华为很爽快地表示愿意合作,使用科大讯飞的语音技术。然而经过测试之后,刘庆峰却发现华为的系统平台与自己的语音技术并不兼容,语音合成也不自然,效果奇差。

最后,华为给了刘庆峰一个星期的时间,要他解决技术问题,否则就取消合作。

这下刘庆峰抓狂了,但如果这次再失败,科大讯飞可能真的就坚持不下去了。于是之后的一星期里,18个人全部待在办公室里研究如何改进技术,不分昼夜地工作。据后来其中一人回忆,当时工作结束后走出办公室,回家以后倒头就睡,整整睡了20个小时。

皇天不负有心人,这次付出终于换来了一个好的结果。刘庆峰和团队成功将语音技术与华为的系统平台兼容,并建立了长期合作关系。

经过这次小战役,科大讯飞的名声逐渐扩散开来,中兴、联想等等,越来越多企业愿意与之合作。

但可惜的是,尽管合作伙伴越来越多,科大讯飞依然是入不敷出,因为技术研发实在太烧钱了。据刘庆峰后来回忆,公司账上最低的一次是只剩下20万人民币,只够维持公司运营2个月左右。再后来,刘庆峰甚至还要去借钱才能发工资。

“业绩曾经急哭了参加月度会的投资人”,并称“后悔接受第一笔风险投资。”2017年,刘庆峰在一次采访中说出这句话。然而在看似云淡风轻的背后,是一次次的打击和心累。

不过天无绝人之路,2001年,科大讯飞迎来了转机。

 

3、转机重生

2001年,联想集团开始踏足风险投资行业。而联想投的第一家企业,就是科大讯飞。

据柳传志说,联想投资有一个原则:事为先,人为重。而他看中的,正是刘庆峰及其团队对技术的信念。

从此之后,科大讯飞的事业才总算走上正轨。

2001年底,刘庆峰带领团队在电信168和114呼叫中心的基础上,开始延伸到旅游信息服务、工商税务查询等业务。

2002年上半年,科大讯飞开发智能语音芯片,并植入到家用电器、车载系统和儿童玩具等终端设备。

2004年,在语音市场上咬牙坚持了5年的科大讯飞首次扭亏为盈,进入了高速发展时期。

2006年之后,科大讯飞的语音技术陆续在多个国际专业大赛上拔得头筹。

2008年,科大讯飞成功登陆A股中小板。

从1999年到2008年,坐了近十年的“冷板凳”后,此时的科大讯飞,才终于有了今天“中国人工智能第一股”的样子。

如今,科大讯飞已是亚太地区最大的智能语音与人工智能上市公司。除了语音技术,科大讯飞在机器翻译、医学影像、人脸识别、自动驾驶图像理解、自然语言理解等领域也取得巨大突破,并多次在国际比赛中刷新全球记录。

截止到2018年为止,科大讯飞的语音系统已为家电、电信、银行、手机、国家安全、交通、旅游、音乐、玩具等多条细分产业链提供语音支持,其产品占据中文语音市场70%的份额,在专业领域的应用更是占到80%的市场份额,成功改写了由外国巨头控制的中国语音市场格局。

 

结语

只看结果,今天的科大讯飞无疑是成功的。但当你回顾其过往时,就会发现它也曾披荆斩棘,遇到过不少挫折,走过许多弯路。或许刘庆峰确实是个天才,但真正将他与一般人区分开来,是他在最绝望的时候,依然选择坚持自己的热情和信念。